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Los cárteles contrabandean cada vez más fentanilo a través de la frontera

ARIVACA – Un viento fuerte rugió a través del desierto mientras una planta rodadora solitaria flotaba a la deriva por la tierra. Jim Chilton miró por la ventana de su rancho de adobe hacia la frontera con México, a solo 20 millas de distancia.

El ranchero de 82 años y su esposa de 78 años, Sue, poseen 2,000 acres de tierra y arriendan 48,000 más en Arivaca, una pequeña comunidad a una hora en auto al sur de Tucson.

La proximidad de Chilton a la frontera viene acompañada de una buena cantidad de complicaciones, y los traficantes de drogas que transportan fentanilo mortal son uno de ellos. Las cinco millas de rancho Chilton no cerradas por una valla fronteriza dejan la propiedad especialmente vulnerable a la actividad de los cárteles.

Tanto las personas como las drogas han estado inundando la frontera durante años, y Chilton tiene más de mil horas de sus propias imágenes de seguridad para demostrarlo. Ha notado algunos cambios con el tiempo.

“Teníamos muchas bolsas de drogas hace cuatro o cinco años, grandes mochilas de marihuana”, dijo mientras navegaba por el terreno escabroso para llegar a la frontera. “Pero las bolsas y mochilas han disminuido de tamaño. Ahora, evidentemente es cocaína, fentanilo, heroína, metanfetamina “.

“Cualquier cosa que supere los 2 miligramos te matará”

Las muertes por sobredosis alcanzaron un máximo histórico en los EE. UU. en 2020 y continúan aumentando, impulsadas principalmente por los opioides sintéticos, especialmente el fentanilo fabricado ilícitamente, a menudo mezclado con píldoras o cocaína.

Si bien la marihuana fue tradicionalmente una de las fuentes de ingresos más rentables para los cárteles de la droga mexicanos, la legalización constante en los EE. UU. ha provocado un cambio de rumbo. El fentanilo también es más rentable, con un gramo que cuesta entre $ 150 y $ 200 en la calle, en comparación con aproximadamente $ 15 por la misma cantidad de marihuana.

Desarrollado originalmente para controlar el dolor en pacientes con cáncer, el fentanilo es más pequeño y más fácil de transportar, lo que aumenta su flujo a través de la frontera.

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En el rancho Chilton en Arivaca, una estrategia utilizada por los contrabandistas es esperar a que los solicitantes de asilo sean recogidos, asegurándose de que los agentes fronterizos estén ocupados para que los contrabandistas puedan huir, dijo.

“Todos siempre están camuflados”, dijo Chliton, “y a veces huyen cuando te acercas a ellos”.

Dijo que la valla fronteriza sin terminar solo empeora el problema.

“En resumen, es un problema de seguridad nacional”.

Aunque México sigue siendo la principal fuente extranjera de marihuana en los Estados Unidos, “la marihuana mexicana ha sido reemplazada en gran medida por la marihuana de producción nacional”, según la Evaluación Nacional de Amenazas de Drogas 2020 de la Administración de Control de Drogas.

Las incautaciones de marihuana de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU. (CBP por sus siglas en inglés) a lo largo de la frontera suroeste han disminuido en un 81% desde 2013, de 1.3 millones de kilogramos a aproximadamente 249,000 kilogramos en 2019.

Esas cifras coinciden con la legalización en los EE. UU., donde Colorado y Washington fueron los primeros estados en aprobar el uso recreativo de marihuana en 2012, seguidos de Alaska, Oregón y Washington, DC, en 2014. El uso recreativo ahora es legal en 18 estados, mientras que el uso médico está permitido en 36 estados y cuatro territorios, según la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales.

Ahí es donde entra en juego el fentanilo. El opioide de laboratorio es relativamente fácil de crear, con una amenaza de muerte acechando detrás de cada dosis.

En una visita reciente a la oficina de la DEA en Nogales, el agente especial René Amarillas me mostró una foto de un minúsculo bulto de fentanilo en un centavo de cobre brillante, a escala.

“¿Eso puede matarte?”, preguntó.

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Amarillas asiente. “Cualquier cosa que supere los 2 miligramos te matará”.

Es más pequeño que un grano de arroz.

Según la Brookings Institution, CBP se apoderó más de 42,645 libras de cocaína, 5,222 libras de heroína, 324,973 libras de marihuana, 156,901 libras de metanfetamina y 3,967 libras de fentanilo en el año fiscal 2020.
Aunque las incautaciones de fentanilo pueden no parecer mucho en comparación, la potencia letal de la droga hace que las cifras sean especialmente preocupantes.

Desde marzo de 2020 hasta febrero de 2021, hubo más de 95,000 muertes por sobredosis de drogas en los EE. UU., y el 75% de ellas involucraron un opioide. En el mismo período de 12 meses del año anterior, se informaron 73,000 muertes por sobredosis, y el 71% involucró a un opioide, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

El hijo de Theresa Guerrero, Jacob, fue una de esas muertes. A la edad de 31 años, Jacob murió en mayo de 2020 después de tomar cocaína mezclada con fentanilo. Su madre, que vive en Tucson, cree que la pandemia influyó en su consumo de drogas y su muerte.

“Él estaba, como muchas otras personas, realmente solo, y recuerdo que iba solo en auto solo para salir de la casa”, dijo Guerrero a Cronkite News. “Tengo que preguntarme si había podido ver a otras personas, ¿se habrían dado cuenta de lo que estaba pasando antes que yo?”

Los cárteles que cocinan y trafican con fentanilo a través de la frontera entre Estados Unidos y México son en gran parte responsables de muertes por sobredosis como la de Jacob. Importan precursores químicos de India y China para fabricar la droga, y recientemente comenzaron a producir los químicos por su cuenta, esencialmente eliminando al intermediario, informan funcionarios estadounidenses.

“La cantidad masiva de fentanilo que ya está en forma de píldora proviene de México. Y se produce clandestinamente en diferentes ciudades ”, dijo Amarillas, describiendo laboratorios encubiertos escondidos en selvas tropicales. “Y hemos visto casos directos en los que han estado involucrados químicos universitarios”.

En abril, Christopher Evans, el administrador interino de la DEA, anunció un nuevo esfuerzo, el “Proyecto Wave Breaker”, para interrumpir el flujo de fentanilo hacia los Estados Unidos y sus alrededores.

“Si bien un importante punto de entrada para el fentanilo es la frontera suroeste, los cárteles están esparciendo su veneno en las comunidades de todo el país”, dijo. “A través de esta iniciativa, estamos abordando una amenaza muy real para la salud pública, la seguridad pública y la seguridad nacional, identificando las redes a nivel de calle más atroces en nuestras comunidades y abriéndonos camino a lo largo de la cadena de suministro”.

Contrabandistas de adolescentes y túneles

Los carteles son cada vez más creativos sobre cómo mueven su producto. En marzo, las unidades K-9 olfatearon $60,000 en fentanilo metido en burritos de desayuno en Yuma. También se han utilizado túneles secretos, incluidos algunos en Nogales.

“Cuando era director de obras públicas, solía llenar estos túneles con concreto”, dijo el alcalde de Nogales, Arturo Garino, en una entrevista.

El túnel más elaborado que jamás encontró estaba a 50 pies del puerto de entrada, excavado cerca de un hotel abandonado, dijo. Conducía a un estacionamiento cerca de la frontera, donde el cartel perforaba un “núcleo perfectamente redondo” con un gato hidráulico para llevarlo de regreso al nivel de la calle sin problemas.

“Un automóvil se estacionaba allí en diagonal con un falso fondo, y bajaban el gato hidráulico y metían paquetes de cocaína en él”, recuerda Garino.

Mario Morales, subjefe de la Oficina del Sheriff del Condado Santa Cruz, dijo que los agentes encuentran los túneles esporádicamente.

“Es impredecible. Puedes encontrar un túnel hoy y otro la semana que viene, o puedes pasar meses sin encontrar uno ”, dijo.

Aún así, algunos simplemente llevan el producto a través de la frontera en mochilas. Desde diciembre pasado hasta febrero, Chilton contó a 120 personas en sus imágenes de seguridad que llevaban lo que él creía que eran drogas.

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El flujo de migrantes a través de la frontera puede dificultar que los agentes detengan las drogas.

“Cuando la Patrulla Fronteriza está ocupada haciendo su papeleo, están pasando las drogas por varias millas en diferentes lugares”, dijo Chilton. “Entonces, en cierto sentido, los solicitantes de asilo se convierten en señuelos”.

Sin embargo, hay mucho más en estas operaciones que túneles de drogas y laboratorios ocultos en la jungla. Los funcionarios informan que los carteles ahora están reclutando a adolescentes estadounidenses para ayudar a mover productos a través de la frontera.

“En la escuela secundaria de Nogales, hemos visto casos en los que se ha reclutado a niños. Es una preocupación y ocurre en todos los estados fronterizos ”, dijo Amarillas. “San Diego tuvo un caso en los últimos años en el que estaban reclutando estudiantes de una escuela secundaria para que sirvieran como mensajeros”.

El agente de CBP Alan Regalado creó un programa llamado T.E.A.M. Kids para evitar que eso suceda. La organización se asocia con las escuelas de Arizona a lo largo de la frontera y en Phoenix y Tucson, para enseñar a los niños sobre los peligros y las consecuencias de trabajar con cárteles.

Regalado comenzó a trabajar con estudiantes de la escuela secundaria de Nogales en 2017 a través de un programa llamado Operation Detour, luego se dio cuenta de que el reclutamiento de carteles podía comenzar con niños de tan solo 12 años.

“Muchos de estos niños piensan porque son menores de edad que no habrá consecuencias para ellos por el contrabando o por ser parte de una organización criminal”, dijo Regalado en una entrevista telefónica.

“Al final del día, a los cárteles realmente no les importa la vida de los niños. Solo están enfocados en la ganancia monetaria ”, dijo.

Regalado dijo que los adolescentes son reclutados de forma rutinaria a través de plataformas de redes sociales como Cartel TikTok, donde los videos muestran armas semiautomáticas, campos de amapolas, montones de dinero en efectivo y vehículos blindados. Advierte a los padres cuyos hijos pueden estar en riesgo de ser reclutados para que estén atentos a cambios repentinos de actitud o nuevos objetos costosos.

“Los niños usan relojes bonitos o compran cosas que sus padres no les compran”, dijo.

Aunque la mayoría de las drogas que cruzan la frontera pasan por alto Nogales hacia destinos mucho más grandes, la ciudad de 20.000 habitantes no es inmune a la crisis de sobredosis. La Oficina del Sheriff del Condado Santa Cruz informó un aumento en todas las llamadas por sobredosis de drogas en 2020, con 19 sobredosis, frente a seis en 2019 y cuatro el año anterior.

Abraham Cedeño es dueño de Huff & Puff Smoke Shoppe, ubicado detrás de Candlewood Suites y Holiday Inn Express en Nogales. Ha tenido clientes que vienen y piden medicamentos más difíciles que los bolígrafos de nicotina y las cremas de CBD que vende. Pero se mantiene alejado de todo eso. Sus dos hermanos menores murieron de sobredosis de fentanilo en Nogales, dijo Cedeño.

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El diputado jefe Morales señala que los diferentes análogos del fentanilo tienen niveles de potencia muy diferentes: “algunos tienen hasta 1.000 o 2.000 veces la potencia de la heroína o la morfina; algunos son 100, 200 veces, unas 60 veces “.

“Desafortunadamente, muchas personas tienen problemas de adicción y están buscando el próximo nivel alto y no se necesita mucho”, dijo Morales.

“El siguiente subidón que buscan normalmente los mata”.

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Jerry Glaser / Aduanas y Patrulla Fronteriza

En enero de 2019 los oficiales de Aduanas y Protección Fronteriza en Nogales, Arizona incautaron casi $ 4.6 millones en fentanilo y metanfetamina valorada en casi 650 libras. Los cárteles están contrabandeando cada vez más fentanilo mortal a través de la frontera.

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