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El Condado Pima hace gratuita el pre-K para familias de bajos ingresos.

‘PEEPS’ estará disponible para unos 1,200 niños en preescolar este año

La Junta de Supervisores del Condado Pima aprobó un plan para apoyar la educación pre-K gratis para familias de bajos ingresos del Condado Pima el martes, adoptando un presupuesto que financia la mayor parte del proyecto piloto de dos años y $13 millones.

La junta del condado votó 3-2 a favor del plan, que cubrirá a unos 1,200 niños en su primer año.

Las familias de bajos ingresos en el Condado Pima pueden obtener asistencia financiera del condado para enviar a sus niños a una preescolar de “alta-calidad” con las Becas del Programa de Educación Temprana de Pima (PEEPS, por sus siglas en inglés).

Los supervisores votaron en mayo para asignar $10 millones en asociación con ciudades y pueblos que pondrán alrededor de $3 millones de asistencia para el programa. La votación del martes fue la aprobación final del presupuesto para el próximo año fiscal, que compromete ese financiamiento.

El programa del condado proporcionará becas a familias en o por debajo del 200 por ciento del nivel de pobreza federal y dinero para desarrollar el programa de pre-K. La presidenta de la Junta de Supervisores, Sharon Bronson, votó en contra de la resolución junto con el supervisor del Distrito 4 Steve Christy, el único republicano de la junta, quien dijo que la educación debería ser una responsabilidad del estado en lugar de estar respaldada por fondos del condado.

Bronson dijo que votó en contra de iniciar el programa este año debido a lo que llamó un problema de "equidad". El condado, dijo, está proporcionando fondos sin ningún apoyo garantizado de otros actores, especialmente la ciudad de Tucson. Dijo que se “habría sentido mejor" si la financiación del condado dependiera de que otros gobiernos locales desempeñaran un papel más importante.

"Es fiscalmente irresponsable. No sé si mis colegas demócratas han tomado Economía 1010 o educación financiera en la escuela secundaria", dijo. "¿Dónde está el sector privado? Necesitamos tener asociaciones con las empresas y la ciudad para que esto sea sostenible".

El demócrata del Distrito 3 también dijo que PEEPs se creó sin ninguna “transparencia, responsabilidad o participación” de otros actores.

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“No es que no apoye el concepto; no apoyo el método,” dijo.

El Supervisor Rex Scott, cuyo Distrito 1 cubre los pueblos de Marana y Oro Valley y los Catalina Foothills, dijo que el Condado Pima debe tomar la iniciativa antes de que intervengan otros socios.

“Respeto la opinión del Supervisor Bronson,” dijo Scott. “Ella apoya la educación de calidad en la primera infancia. Simplemente siente que debería haber habido más compromisos de la ciudad de Tucson, los otros municipios y el sector privado. Tengo la esperanza que a medida que este programa se desarrolle a lo largo de los años veremos más de esos compromisos de otras jurisdicciones y también del sector privado, pero alguien tiene que dar el primer paso, y todos estos niños son ciudadanos del Condado Pima, así que creo que es apropiado que hagamos un compromiso más grande.”

La supervisora ​​del Distrito 5, Adelita Grijalva, quien también forma parte de la Junta Directiva del Distrito Escolar Unificado de Tucson, dijo que brindar una educación pre-K decente era parte de la responsabilidad del condado y que confía en las asociaciones que tienen.

“La gran mayoría (de los distritos escolares) están (involucrados), nos estamos asociando con Families First, United Way está involucrado, la Tucson Metro Chamber lo apoyan mucho,” dijo. “Todas estas organizaciones salieron en apoyo de la inversión y, francamente, si viviéramos en otro estado — o dentro de dos años, si la administración de Biden ofrece educación preescolar gratuita — esto no sería nuestra responsabilidad. Perreo el estado no ha proporcionado fondos adecuados para nuestras escuelas K-12, así que no podemos esperar a que alguien más brinde el servicio que necesitan nuestras familias.”

También dijo que es una inversión en un ciclo en el que "cada $1 invertido obtendrá 10, 15 veces las recompensas" y que el condado tiene la responsabilidad de ayudar al Condado Pima educando a los residentes a una edad temprana para que puedan contribuir más a medida que adultos.

"Uno de los argumentos que escuché es que esto no es una función del condado," dijo. "Estoy completamente en desacuerdo con eso. La función del condado es promover el bienestar en nuestra comunidad. Como yo lo veo, es una de las principales responsabilidades que está claramente bajo el paraguas. De las responsabilidades del condado hay salud pública, correcciones, la falta de vivienda, la inseguridad alimentaria — todas esas cosas están directamente bajo nuestro paraguas, y si tenemos jóvenes que tienen un comienzo más fuerte en la escuela y se gradúan de la escuela secundaria, eso sería un gran beneficio para el Condado Pima.”

De manera similar, Scott dijo que "la educación puede ser el mayor agente de cambio en la vida de un niño" y que "la mayor barrera para acceder a una educación infantil de calidad es el ingreso familiar, y ese no debería ser el caso". Dijo que el programa será "un cambio de juego para toda la comunidad (del Condado Pima)."

Scott, quien trabajó en las escuelas de Arizona durante casi 30 años, incluso como director de la escuela secundaria Tortolita, dijo que no ha "visto al estado hacer todo lo que necesita para apoyar plenamente la educación K-12, así que dudo mucho que van a empezar a asumir un papel de liderazgo en el apoyo a la educación infantil de calidad cuando no hayan hecho suficiente en esas décadas."

Scott también señaló que esta es una de las pocas formas en que el condado puede afectar directamente la educación de los ciudadanos del condado de Pima, ya que el estado, los distritos escolares y sus juntas administran la educación K-12 y la educación superior en el área es la preocupación de Pima Community College y la Universidad de Arizona.

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"En todas las áreas del país donde se ha incrementado el acceso a la educación preescolar, ha sido porque los gobiernos locales han asumido un papel de liderazgo," dijo. "Es apropiado que el condado asuma un papel de liderazgo aquí, y ciertamente tenemos el dinero para hacerlo. Es una inversión bastante pequeña cuando se consideran $10 millones en un presupuesto de $2.2 mil millones".

El Supervisor demócrata Matt Heinz también respaldó el plan.

Para armar el programa, la junta aprobó acuerdos intergubernamentales con la ciudad de Tucson y los pueblos de Oro Valley y Marana para financiar el programa cada año fiscal a partir del año fiscal 2022. La asistente ejecutiva del administrador del condado, Nicole Fyffe, dijo que el Condado Pima tendrá que decidir cuánto invertir en el programa durante el proceso presupuestario de cada año.

Con estos acuerdos, el Condado Pima y sus socios municipales han acordado apoyar el programa con diferentes contratos. El condado de Pima contribuirá más al programa: $10 millones para el año fiscal 2022. La ciudad de Tucson acordó contribuir $1 millón, el Marana proporcionará $132,000 y Oro Valley financiará $100,000 durante tres años - o alrededor de $33,000 cada año hasta el año fiscal 2025. Oro Valley fue el único partido que distribuyó su contribución durante tres años, lo cual, dijo Fyffe, se debió a que no querían gastar inmediatamente el dinero que tenían disponible.

Fyffe también dijo que $11 millones se destinarán directamente a becas mientras que alrededor de $2 millones se destinarán a mejorar los programas de pre-K que no están clasificados como "de alta calidad" por el sistema utilizado por el Departamento de Seguridad Económica de Arizona a través de First Things First, un agencia estatal de educación infantil.

El condado de Pima hará los pagos a las escuelas y centros de cuidado infantil que forman parte del programa en función de la inscripción en sus programas mientras que los socios públicos y privados como First Things First, United Way de Tucson y el Departamento de Seguridad Económica se centrarán en apoyo indirecto al ayudar a las escuelas a desarrollar sus programas de pre-K, dijo Fyffe.

"Sin embargo, los padres no verán dinero directamente. Solo podrán inscribir a sus hijos en un preescolar gratuito," dijo Fyffe. También dijo que el Condado Pima espera aumentar la cantidad de socios que trabajan con ellos en el futuro.

PEEPS está destinado a ayudar a las familias desfavorecidas en el condado de Pima, incluidas las familias de 1,245 niños, con los costos preescolares. Los niños entre las edades de tres y cinco años y que aún no están en el kínder son elegibles para el PEEPS siempre que también pertenezcan a familias que se encuentren en o debajo del nivel de 200 por ciento del índice federal de pobreza. Ese número es diferente para familias de diferentes tamaños; las familias de dos con ingresos familiares de $34,840 son elegibles, pero el umbral de ingresos aumenta para las familias más numerosas.

Fyffe dijo que la población objetivo a la que el Condado Pima está tratando de servir con este programa consiste en 5,000 niños que no asisten a programas preescolares de alta calidad. Se supone que PEEPS ayudará a 1,200 de esos niños en el primer año, dijo, y agregó que el condado espera ayudar más cada año.

Las clases de preescolar pueden comenzar tan temprano como este mes y la inscripción ya ha comenzado en 170 ubicaciones en todo el condado de Pima. Las familias solo son elegibles para recibir asistencia si desean inscribir a sus hijos en programas de pre-K de “alta calidad.”

“Alta calidad” significa escuelas que DES recomienda al condado porque reciben de tres a cinco estrellas en una evaluación de First Things First, pero el Condado Pima ayudará a los niños inscritos en programas de dos estrellas durante este primer año fiscal debido a la pandemia, dijo Fyffe.

Los padres pueden iniciar el proceso para obtener ayuda de PEEPS y encontrar un programa de pre-K de alta calidad para sus hijos al visitar el sitio web del Child Care Resource and Referral (disponible en español) y hacer clic en "de la búsqueda para cuidado de niños," luego completar la encuesta y encontrar el proveedor de cuidado infantil en su área. Alternativamente, los padres pueden llamar al 1-800-308-9000, que también está disponible en español.

Los supervisores también aprobaron dos nuevos puestos administrativos en el Departamento de Desarrollo Comunitario y de la Fuerza Laboral para supervisar PEEPS en su votación del martes. Por ahora, Fyffe está a cargo del programa y lo está ejecutando desde la oficina de administradores del condado de Pima, pero el condado está aceptando solicitudes para esos puestos hasta el 2 de julio.

Según investigaciones citadas por funcionarios del condado de Pima, los niños que asisten a programas de alta calidad traen beneficios a largo plazo a la comunidad ya que tienen más probabilidades de graduarse de la escuela secundaria, tener mejores ingresos y gozar de mejor salud.

Bennito L. Kelty is TucsonSentinel.com’s IDEA reporter, focusing on Inclusion, Diversity, Equity and Access stories, and a Report for America corps member.

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