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Las escuelas luchan por llenar las aulas de Arizona en medio de la escasez de maestros sustitutos

Cuando Candie Halberg es llamada para sustituir un puesto, trae una colección de instrumentos musicales, desde una flauta hasta una viola, y toca canciones como recompensa por las clases de buen comportamiento.

La maestra de música jubilada comenzó como suplente, o “profesora invitada” en los distritos de la escuela primaria Litchfield y la escuela secundaria Agua Fria, porque extrañaba trabajar con niños y quería estar en el salón de clases algunos días a la semana. Pero pronto volvió a trabajar a tiempo completo, debido a la grave escasez de maestros suplentes en todo el estado.

Halberg, de 69 años, dijo que cuando abre su lista de escuelas que solicitan su ayuda todos los días, hay “al menos 20 trabajos entre los que puedo elegir”.

“Pensé: ‘Esta es una manera de salir de mi casa un par de días a la semana'”, dijo Gregg Sawyer, de 69 años, también suplente que se retiró de la enseñanza preparatoria después de 46 años. “Pero se convirtió en esta locura. A veces tengo que apagar mi teléfono porque las secretarias de los directores están llamando a la casa. Si no pueden llenarlo, llamarán a las 8 en punto y preguntarán si puedo estar en la escuela a las 9”.

La enseñanza sustituta siempre ha sido difícil, moviéndose de una escuela a otra o de un grado a otro, con estudiantes que piensan que pueden tener una pelea entre todos cuando el maestro no está. Pero durante la pandemia, los temores de enfermarse junto con la escasez masiva de maestros han agregado estrés adicional al trabajo en las escuelas de Arizona.

Según la Asociación de Administradores de Personal Escolar de Arizona, a partir de enero, un 78 % de las aulas en 143 distritos encuestados carecían de maestros de tiempo completo o recibían enseñanza de personas que no cumplían con los estándares estatales.

Larena Barnett-Noel, profesora adjunta en la Facultad de Educación de la Grand Canyon University, dijo que muchos de sus estudiantes han estado trabajando como sustitutos de emergencia mientras aún completaban sus títulos de enseñanza. Mientras tanto, la crisis ha llevado a la Junta de Educación del Estado a relajar las regulaciones para tales suplentes. En esencia, cualquier salón de clases puede ser enseñado a largo plazo por personas sin títulos universitarios, y mucho menos certificados en enseñanza.

Las escuelas están tan desesperadas, dijo Sawyer, que ha visto a algunos suplentes entrar a las escuelas con andadores y que requieren asistencia incluso para llegar a sus aulas.

La escasez de docentes existía antes de la pandemia, con salarios bajos que provocaron que muchos dejaran sus trabajos y se cambiaran a otras profesiones. Eso sucedía a pesar de las huelgas de “Red for Ed” durante el año escolar 2017-18, cuando el gobernador Doug Ducey promulgó una ley de aumento del 20 por ciento para 2020.

Sin embargo, la pandemia de COVID-19 agravó drásticamente la escasez. En las últimas semanas, las escuelas de Arizona enfrentaron ausencias “récord”, con hasta 1,500 vacantes de maestros por día durante el apogeo de la variante ómicron, dijo Andy Shirk, cuya compañía, Subsource, tiene contratos con distritos escolares para sustitutos.

Un gran número de suplentes, como Halberg y Sawyer, son profesores jubilados. La edad promedio de los empleados de Subsource es de 56 años, dijo Shirk. Debido a que tienen un mayor riesgo de complicaciones por COVID-19, dijo que entre el 10 y el 20 % de su grupo secundario no puede trabajar.

Algunos, como Sawyer, no quieren asignaciones largas trabajando a tiempo completo.

Los distritos escolares luchan diariamente para llenar las vacantes de maestros. En un día, el 14 de febrero, el Distrito Escolar Primario de Tempe pudo llenar solo el 87 % de sus vacantes, dejando el otro 19 por ciento para ser cubierto por maestros o personal dispuesto a renunciar a su tiempo de preparación, dijo Gabrielle Dunton, subdirectora de asociaciones estratégicas y comunicación, en un correo electrónico.

“Si alguien no tiene un sustituto, todos los demás maestros tienen que pasar su período de preparación e intervenir y ayudar con esa clase”, dijo Halberg. “Y eso sucede casi todos los días que voy a una escuela, eso está sucediendo en algún lugar de la escuela”.

El 24 de enero, la Junta de Educación del Estado aprobó nuevas normas para relajar los requisitos para los maestros sustitutos, lo que incluye permitir que los sustitutos certificados enseñen indefinidamente. El límite anterior era de un máximo de 120 días por escuela.

También relajaron la certificación para sustitutos de emergencia, que no necesitan más que un título de escuela preparatoria o GED si una escuela sufre una escasez grave. Anteriormente, tenían que renovar sus certificados cada año. Ahora es cada dos años.

“Es un paso pequeño, pero muy importante”, dijo Shirk sobre las nuevas regulaciones. Dijo que espera que con la clemencia adicional, más personas puedan asumir puestos suplentes de emergencia durante períodos de tiempo más largos, y que los distritos tengan “muchos menos dolores de cabeza”.

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Barnett-Noel no está de acuerdo. “Me estresa un poco porque todavía no tienen todas las herramientas”, dijo. “Y están ofreciendo trabajos a personas que solo tienen un título en cualquier cosa. Eso también me preocupa. Porque el hecho de que sepas todo sobre matemáticas no significa que seas un maestro”.

Pero con la escasez, hay algunas ventajas.

Barnett-Noel, de 48 años, dijo que después de enseñar durante 20 años, decidió quedarse en casa cuando tuvo a sus hijas. Pero se dedicó a la enseñanza suplente en los últimos años para ganar dinero extra, ya que las tasas de pago de los suplentes han aumentado con la escasez. En el distrito de Madison, dijo, ha visto aumentar las tasas de pago diarias en aproximadamente un 18 % en los últimos tres años.

“No pudieron conseguir a nadie”, dijo. “Estaban tan felices de tenerme”.

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Genesis Alvarado/Cronkite Noticias

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