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¡Cámara, acción! La industria del cine en Arizona crece después de una década lenta

Aparte de los rayos de sol que se filtran a través de las persianas cerradas, la única luz en la oficina de la casa provenía de tres grandes monitores de computadora en un escritorio que envolvía alrededor de un tercio del espacio de tamaño modesto. Sean Oliver se sentó frente a los monitores, editando el primer corte de su nueva película independiente.

El ratón pasó de una página a otra, de un monitor a otro, moviéndose tan rápido que era difícil seguirle la pista. Aun así, Oliver se reclinó cómodamente en su silla, como un piloto que está perfectamente sintonizado con su auto de carreras.

“Forever Home” es el primer largometraje narrativo de Oliver, una película sobre una casa embrujada que coescribió y coprodujo con un amigo durante la pandemia. Toda la preproducción y el rodaje se llevaron a cabo en Arizona, que se ha convertido en un terreno fértil para las producciones independientes tras años de abandono.

Oliver no es un gran cineasta, ni siquiera un cineasta de tiempo completo. Es editor, escritor y director de Amoroma Productions, que hace comerciales, y ocasionalmente acepta proyectos independientes.

Muchos cineastas locales trabajan a tiempo parcial y trabajan principalmente en proyectos en su tiempo libre o después de haber obtenido apoyo financiero. Gran parte del dinero verdadero que se gana con el cine en el estado está en comerciales. El mercado de películas que cuentan historias de manera narrativa, como “Forever Home”, es muy pequeño.

En un momento del siglo XX, Arizona fue el tercer lugar de rodaje más popular en la industria, seguido de California y Nueva York. Se hizo un nombre por sí mismo como el lugar preferido de los westerns, en la década de 1920, un género personificado por “Stagecoach” de John Ford en 1939, con el telón de fondo de Monument Valley, el paisaje icónico del área de Four Corners de Nación Navajo.

En las siguientes décadas, las producciones filmadas en el estado incluyeron “3:10 to Yuma” (1957), partes de “Psycho” (1960) y “Planet of the Apes” (1968) y “Night of the Lepus” (1972). ). El pico llegó en la década de 1980, con películas tan populares como “National Lampoon ‘s Vacation”, partes de “Indiana Jones and the Temple of Doom”, “Bill & Ted ‘s Excellent Adventure” y “Raising Arizona”. “Thelma & Louise” puso el Gran Cañón en cuadro completo en 1991, y “Jerry MaGuire” nos mostró el dinero en 1996.

La industria cinematográfica del estado se mantuvo a sí misma a través de incentivos fiscales para producciones filmadas localmente hasta 2010, cuando la Legislatura puso fin al programa en respuesta a la Gran Recesión. Eso le dio una ventaja a Nuevo México, un estado desértico con paisajes similares a los de Arizona, que conservó sus incentivos fiscales. Cuando el Senado estatal cerró la Oficina de Cine de Arizona más tarde ese año, la industria cinematográfica del estado casi murió.

En 2016, sin embargo, la idea de revivir la oficina de cine ganó apoyo y la Autoridad de Comercio de Arizona la reabrió y contrató a Matthew Earl Jones para dirigirla. Su objetivo es restaurar a Arizona como un destino de referencia para los cineastas.

Para hacerlo, Earl Jones, quien ha trabajado en la industria durante más de 30 años, creando y actuando en comerciales y videos musicales, tuvo que reavivar las relaciones y establecer nuevas conexiones con las unidades de producción cinematográfica.

La función principal de una oficina de cine es ayudar a las producciones poniéndolas en contacto con el equipo potencial y brindándoles información sobre los servicios locales, como lugares específicos para filmar, hoteles para albergar al elenco y al equipo, y restaurantes para atender. Esto también hace que el área sea más atractiva para futuras producciones.

Sin embargo, en 2016, Earl Jones no tenía mucho con lo que contar.

“Heredé un sombrero y un bolígrafo, y no mucho más”, dijo.

Cuando Earl Jones, cuyo medio hermano es la leyenda de la actuación James Earl Jones, se comunica por teléfono con posibles clientes, a menudo hablan sobre experiencias pasadas filmando en Arizona y cuánto disfrutaron trabajar con la gente y los lugares del estado.

“No es la primera vez que vamos al baile”, dijo Earl Jones. “He visto (la industria en Arizona) crecer constantemente”.

Confiando en construir relaciones sólidas para revitalizar la industria, cruzó la frontera, hasta el estado mexicano de Sonora, para ofrecer a las productoras ubicaciones en la playa que no están disponibles en el Arizona sin salida al mar. Jones también firmó un acuerdo con la Nación Navajo para capacitar a los miembros del equipo de producción indígena para crear empleos y atraer más oportunidades económicas en la región.

Regularmente empuja a Arizona a las productoras que buscan un lugar para filmar su próxima película o serie de televisión. Sus esfuerzos han valido la pena: HBO anunció planes para filmar “Duster”, una serie coescrita por J.J. Abrams y LaToya Morgan, en Tucson. Se espera que la serie traiga $65 millones al estado.

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Sin embargo, esas son las cosas de mucho dinero. Incluso en los momentos más difíciles o secos para el cine en Arizona, las comunidades de pequeños cineastas del estado lograron construir sus propias redes, sostenibilidad y éxito relativo.

En una entrevista, Oliver, el cineasta independiente con sede en Mesa, habló sobre la libertad que proviene de ser pequeño y “fuera del mapa”. Los cineastas independientes tienen mayor libertad para hacer el tipo de películas que quieren, como una serie de ciencia ficción occidental con vampiros, de Michael Flores, que Oliver encontró entre los largometrajes en su mayoría sobre la vida en el LA Web Fest hace dos años.

“Muchos cineastas aquí dicen: ‘Esto es lo que quiero hacer. Voy a lograrlo’”, dijo Oliver.

El Festival de Cine de Phoenix ha sido una parte importante de la industria cinematográfica en el estado, brindando espacio y comunidad a producciones de pequeña escala. De 2010 a 2016, la asistencia al festival creció incluso cuando la filmación de gran presupuesto en el estado casi se detuvo.

Cada año, el festival organiza una competencia de largometrajes de Arizona que generalmente tiene al menos tres películas. Se proyectan algunas películas más fuera de competencia, y el festival incluye programas de cortometrajes. También brinda a los cineastas locales la oportunidad de reunirse, aprender unos de otros, compartir ideas y establecer contactos.

“Tenemos tantas historias de personas que se reunieron en nuestro festival y luego terminaron trabajando juntos haciendo películas en el futuro y comenzando negocios”, dijo Jason Carney, director del Festival de Cine de Phoenix. “Lo que hacemos con el festival es tratar de generar esa red y esa comunidad creativa”.

En 2021, el festival nombró a Oliver como el Cineasta del Año de Arizona. Sus otros premios incluyen un premio al mejor drama en A Night of Misfit Films en 2019 y algunos premios de festivales de 48 horas.

“Parte de lo que me gusta del premio (del Cineasta del Año) es saber de quién viene, y que son personas que realmente me apoyan y que básicamente han visto crecer mi carrera durante 10 años”, dijo Oliver. “Esta es una especie de forma en que me alientan a seguir creciendo y seguir adelante. Seguir mejorando.”

Oliver y su amigo escribieron “Forever Home” durante la pandemia. Después de recaudar suficiente dinero, en parte a través de una campaña de wefunder.com, ingresaron a la preproducción, la fase en la que el elenco y el equipo se incorporan. Los directores y productores preparan todo lo necesario, desde los horarios de las reuniones hasta las fechas de rodaje y el diseño del escenario, para que la película triunfe.

​​Un desarrollo importante que hizo posible la producción de “Forever Home” fueron las conexiones locales que él hizo en la industria: sus jefes en Amoroma Productions, Daniel y Kellie Mendoza. Ellos creyeron lo suficiente en la idea de Oliver como para convertirse en productores, y Daniel actuó como director de fotografía, el papel en la producción cinematográfica que maneja todo lo relacionado con la cámara y logra el aspecto deseado por el director.

Daniel Mendoza trajo todo el equipo de cámara de cine necesario para la película de Oliver, lo que le ahorró a Oliver decenas de miles de dólares en costos de alquiler.

Oliver y su compañero eligieron los papeles y contrataron suficiente equipo para filmar la película. La mayoría accedió a ayudar a cambio de un pago pequeño o diferido.

Filmaron la película en partes, en diferentes viajes a Flagstaff, porque todos los involucrados tenían trabajos de tiempo completo, necesarios para pagar sus cuentas.

La recientemente renombrada Sidney Poitier New American Film School de la Universidad Estatal de Arizona ha estado educando a los estudiantes durante más de dos décadas. Aunque muchos han conseguido trabajos en la industria, a menudo han tenido que abandonar el estado para hacerlo.

La Escuela Poitier abrirá un edificio de última generación en Mesa el próximo año, con cuatro escenarios de sonido, múltiples campos de edición, instalaciones de posproducción y tiendas de vestuario y escenografía.

El director asociado de la escuela, Jason Davids Scott, dijo que visualiza la instalación “no solo como un lugar para nuestros estudiantes, sino un lugar para que la comunidad venga y aprenda sobre la creación de medios y la realización de películas”.

Durante los veranos, los funcionarios escolares esperan usar el edificio para capacitar a los miembros de la comunidad para que trabajen en varios puestos de trabajo. Esto creará una fuerza laboral de producción más fuerte, de la que carece la industria de Arizona, dijo Scott. Junto con las instalaciones avanzadas de ASU, eso debería atraer a cineastas profesionales y programas de televisión al estado.

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Oliver y su equipo filmaron gran parte de “Forever Home” en un Airbnb de Flagstaff, lo que requirió muchas madrugadas para conducir hacia el norte. Estuvieron allí durante un fin de semana festivo, nuevamente durante tres días y luego un tramo final de ocho días. Otros días se dedicaron a escenas menores filmadas en Phoenix y sus alrededores.

Ahora, con todo el metraje “en la lata” (la jerga de la industria significa que se filmó con éxito), Oliver ha comenzado el arduo proceso de armar su película. El guión tiene más de 80 páginas y unas 100 escenas.

El futuro de cualquier película independiente siempre es precario, ya que no existe un acuerdo de distribución o una forma garantizada de recuperar el dinero de la inversión. Este es el caso de la película de Oliver. Él quiere hacerlo bien, por supuesto, no solo para devolver el dinero a sus inversores, sino también para pagar a la tripulación.

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Nick Gasmena

Daniel Mendoza, a la derecha, el director de fotografía de 'Forever Home' y Sean Oliver preparan el equipo en el set de 'Forever Home' el 5 de septiembre de 2021.

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